Джозеф родился в 1883 году в Германии в семье рабочего. Отец был гимнастом-любителем и боксером и само собой приучал к спорту детей. Джо, будучи астматиком, начиная с раннего возраста посвятил свою жизнь улучшению собственного (а потом и чужого) здоровья. Изучал самые разные системы от бодибилдинга до йоги и джиу-джицу. И уже в период первой мировой войны, во время своего пребывания в Англии, Джозеф разработал собственный метод оздоровительной физкультуры под названием Контрология. В последствии он переехал в США, где открыл знаменитую студию в Нью-Йорке, установив в ней оборудование собственной разработки. Те самые реформеры и трапеции, которые мы используем до сих пор. Многочисленные свидетельства о результативности метода и передовых успехах Джо Пилатеса являются неопровержимым доказательством его гениальности. По его собственным словам, он опережал время на 50 лет.

Скончался Джозеф в 1967 году в возрасте 83 года.

После ухода из жизни великого Джо и в последствии его супруги и партнера Клары в 1977 группа учеников-последователей продолжили популяризацию метода в США и мире.

Несмотря на отсутствие профильного медицинского образования, Джозеф Пилатес был визионером и крупнейшим специалистом своего времени в теории движения. Первым применил холистический подход в практике оздоровительной физкультуры и создал передовую для середины 20 века систему упражнений для реабилитации и улучшения функциональности опорно-двигательного аппарата с использованием оригинального оборудования.

Но к большому сожалению серьезной школы и детально разработанной системы, научно объясняющей принципы метода и полученные результаты, а также задающей направления дальнейшего изучения и развития, Джо последователям не оставил. И долгое время основные усилия последователей были направлены на сохранение оригинального метода.

По настоящему серьезное научное развитие метод получил уже в 90-е годы когда его стали использовать в своей работе профессиональные физиотерапевты. И была создана компания Polestar Pilates.